Hoe ziet de toekomst van het Belgisch elftal eruit?

Met de EK-exit van onze zuiderburen tegen Italië lijkt het einde van de generatie voetballers wel heel dichtbij te komen. Dus de vraag is: what’s next?

Met 29,2 jaar lag de gemiddelde leeftijd van de Belgische selectie al vrij hoog. Ter vergelijking: bij Nederland was het 27,4. Een logisch verschil, aangezien we middenin een verjongingskuur zitten met onder andere Matthijs de Ligt en Frenkie de Jong al vaste klanten en Donyell Malen en Jurriën Timber als nieuwe gezichten.

Verjongen is de Belgen vooralsnog vreemd, in tegenstelling tot verlatingsangst. Jeremy Doku, toptalent van Stade Rennes, was met zijn 19 jaar veruit de jongste speler van de EK-selectie. Daarna was de 24-jarige Youri Tielemans van Leicester City de jongste. Al jaren is de (vrij grote) kern hetzelfde met onder andere Eden Hazard, Kevin de Bruyne, Thomas Vermaelen en Thibaut Courtois.

Bijna alle spelers zullen nog wel even doorgaan tot het WK over anderhalf jaar in een niet nader te noemen land, maar wat is het perspectief op de lange termijn? We zetten per linie een aantal leuke talenten op een rij.

Doelmannen

Een van de keepers waarop de hoop van België is gevestigd is Gaëtan Coucke. De 23-jarige Mechelen-doelman wacht nog op zijn debuut in het nationale elftal, maar wordt normaal gesproken de komende jaren beter. Zijn leeftijdsgenoot Jens Teunckens speelt bij AEK Larnaca. Net als Coucke werd hij al wel eens opgeroepen voor interlands, maar hij heeft nog geen speelminuten mogen maken.

Maar er is een nog jongere doelman die veel FIFA- en FM-spelers waarschijnlijk wel zullen kennen: Maarten Vandevoordt. Op zijn 17e maakt hij zijn debuut in de Champions League namens RC Genk, en hij wordt vaak in talentenlijstjes genoemd. Behalve een handvol wedstrijden in de Belgische competitie speelde Vandevoordt ook al een CL-duel tegen Napoli.

Verdediging

Bij Standard Luik zien we de man met de prachtige naam Zinho Vanheusden. Ondanks zijn mislukte avontuur bij Internationale staat het talent van deze 21-jarige centrale verdediger vast. Maar zoals wel vaker bij voetballers zit zijn knie een doorbraak voorlopig in de weg. Voor de derde keer raakte Vanheusden geblesseerd aan het gewricht en daardoor kon hij het EK sowieso vergeten. Toch zal de Standard Luik-speler op de radar van bondscoach Roberto Martinez blijven staan.

Drie talenten voor dezelfde positie lopen bij Anderlecht: Hannes Delcroix, die een jaartje op huurbasis bij RKC Waalwijk speelde, is een vaste waarde bij de ploeg uit de Belgische hoofdstad. Een mooi detail is dat Delcroix zijn interlanddebuut maakte door Jan Vertonghen af te lossen tegen Zwitserland, die ook op huurbasis voor RKC speelde. De directe concurrent van Delcroix is de eveneens linksbenige centrale verdediger Elias Cobbaut. Of beter gezegd ‘was’, want Cobbaut vertrekt, al is nog niet bekend waar naartoe. Tot slot is er nog Marco Kana, die vorig jaar in de belangstelling zou hebben gestaan van Juventus en Southampton.

Voor de rechtsbackpositie kunnen we bij Standard Luik terecht. De Waalse ploeg kan namelijk beschikken over jeugdinternational Hugo Siquet. De 18-jarige rechtsback komt uit de eigen jeugd van de ploeg, en gaf vorig seizoen vijf assist in zestien competitiewedstrijden. Zijn directe concurrent, de Luxemburger Laurent Jans, vertrok deze zomer naar Sparta, dus de weg naar zijn definitieve doorbraak lijkt open te liggen.

En we gaan nog even bij Club Brugge kijken, want ook zij hebben een jong talent in de gelederen voor de positie van rechtsback. Hij heeft nog niet heel veel wedstrijden in het eerste gespeeld, maar zijn reputatie is hem al vooruit gesneld. Ignace van der Brempt staat er goed op, en het is een kwestie van tijd voor hij opgeroepen wordt voor het grote België.

Middenveld

We beginnen met de man die deze maand een prachtige transfer maakte: Aster Vranckx. Afgelopen seizoen was de 18-jarige middenvelder onbetwist basisspeler bij KV Mechelen. Met vijf goals en vier assists haalde hij keurige cijfers, en met zijn spel trok hij de aandacht van Vfl Wolfsburg, dat hem voor zo’n acht miljoen euro vastlegde. Vranckx lijkt voorbestemd voor grote dingen, dus zodra de veteranen op het Belgische middenvelder hebben afgezwaaid, kan hij zomaar toetreden tot de elite.

Maar Vranckx is niet het enige grote talent in deze linie. Yari Verschaeren speelt de sterren van de hemel bij Anderlecht, en vorig jaar waren er al geruchten over een transfer naar AC Milan. Mocht er een club zijn die een bedrag met zeven nullen neertelt, dan zou deze 19-jarige middenvelder zomaar de deur achter zich dicht kunnen gaan trekken om de wereld te veroveren.

Voor de nodige controle kunnen de Belgen aanbellen bij Orel Mangala. De 23-jarige Brusselaar werd enkele jaren geleden door VfB Stuttgart gekocht, waar hij inmiddels enkele tientallen wedstrijden in de Bundesliga op zijn conto heeft. Afgelopen seizoen maakte hij op huurbasis namens Hamburger SV meters op het tweede niveau. Als hij komend seizoen een basisplaats weet te veroveren, kan hij misschien al mee naar Qatar.

Bij Anderlecht vinden we ook Albert Sambi Lokonga. De 21-jarige middenvelder komt uit de eigen jeugd van de Brusselse club, en is al enkele jaren actief in het eerste team. De geruchten rondom Lokonga zijn sterk: Arsenal zou naar zijn diensten hengelen. Een transfer naar Engeland is altijd risicovol, maar wie weet kan hij desnoods op huurbasis zijn kunsten gaan vertonen en zichzelf in de kijker van Roberto Martinez spelen.

Lokonga’s teamgenoot Anouar Ait El Hadj lijkt ook een mooie loopbaan bij het Belgische elftal tegemoet te gaan. Zo niet, dan staat Marokko klaar om hem op te roepen. Bij Anderlecht wordt hij geroemd om zijn leergierigheid en intelligentie, en blijkbaar hebben onder andere Ajax, Valencia en Benfica dat ook in de gaten. Of Ait El Hadj nu bij Anderlecht blijft of niet, we hopen dat hij op een plek gaat spelen waar hij tot volle wasdom kan komen.

Nicolas Raskin beleefde met Standard Luik een wisselvallig seizoen, waarin hij besmet raakte met corona. Toch heeft ook de 20-jarige middenvelder het in zich om een vaste waarde te worden in de Belgische selectie. Weliswaar is hij niet zo’n absoluut toptalent als de eerder genoemde Vranckx en Verschaeren, maar hij heeft zijn waarde bij Standard zeker wel laten zien.

Aanvallers

Hij was al aanwezig op het EK, en daar liet hij al flarden zien van zijn absurd grote talent: Jeremy Doku. De behendige flankspeler, die nog altijd pas 19 is, maakte indruk op het eindtoernooi, en de vraag is of hij nog lang bij Stade Rennes speelt, dat naar verluidt zo’n 26 miljoen euro voor hem betaalde. Het moet gek lopen, wil Doku niet een van de sterren van het nieuwe België worden.

Club Brugge mag in zijn handjes knijpen dat het de afgelopen twee jaar heeft kunnen beschikken over Charles de Ketelaere, want lang gaat dit 20-jarige toptalent niet meer blijven. De Ketelaere kan zowel op de 10-positie als op de flank uit de voeten, en heeft dat al zeer regelmatig laten zien in de Jupiler Pro League. Zelf heeft de 1.92m aanvaller laten weten dat hij graag in de Serie A zou willen spelen, en die droom zou sneller kunnen uitkomen dan hij denkt.

Pas één interland speelde Alexis Saelemaekers, maar er zullen toch wat wenkbrauwen gefronsd zijn, toen bekend werd dat hij niet zou meegaan naar het EK. Niet vaak hebben de Belgen in de luxepositie gezeten dat ze een supertalent van AC Milan zonder al te veel problemen konden thuislaten. De rechtsbuiten, die ook als rechtsback uit de voeten kan, speelde al 45 wedstrijden in de Serie A, en heeft ook al wat wedstrijden in de Europa League op zijn cv. Zijn definitieve doorbraak is aanstaande.

Net als Raskin kreeg ook Michel-Ange Balikwisha bij Standard te maken met een coronabesmetting. Toch viel hij dusdanig op dat Royal Antwerp zes miljoen euro voor hem neerlegde. De 20-jarige flankspeler wacht nog op zijn echte doorbraak in de Belgische competitie, al wist hij tot nu toe 7 keer te scoren in 26 wedstrijden.

Als laatste een speler die goed bekend is in Nederland. Loïs Openda gaat zijn tweede seizoen in bij Vitesse, nadat hij zijn contract bij broodheer Club Brugge verlengde. De 21-jarige spits viel op in het verrassende Vitesse, al stopte de teller ‘al’ bij acht treffers. Na een jaar wennen aan de trainer, het systeem en zijn medespelers staan alle seinen op groen om er een prachtig seizoen van te maken in Arnhem en daarna te schitteren bij zijn ‘eigen’ club.