Blik Vooruit #4: Sliema Wanderers

In augustus barst een groot deel van de clubcompetities weer los. En waar de focus altijd ligt op onze eigen Eredivisie, of op de andere bekende divisies, gaan wij het net even anders doen. Wij lichten een club uit de wat minder voor de hand liggende competities uit. Vandaag aflevering 4: Sliema Wanderers.

Een snelle blik op de ranglijst van de Maltese competitie leert dat de naamgevers van de clubs goed hebben gekeken naar Groot-Brittanië. Naast Sliema Wanderers, kunnen de eilanders komend seizoen genieten van Hibernians, Gzira United en Senglea Athletic. Helaas is Pietà Hotspurs net gedegradeerd.

Maar we beperken ons hier tot Sliema Wanderers, de nummer vijf van vorig seizoen. The Blues zijn al sinds 1984 actief in de hoogste divisie van Malta, en alleen Hibernians (1945-46) en Valletta (1944-45) zijn lastiger uit deze competitie te krijgen. Wel is het de meest succesvolle club van het eiland met 26 landstitels. Regerend kampioen Valletta zit ze op de hielen met slechts één kampioenschap minder. Dus is de grote vraag: Gaan de Wanderers het gat weer vergroten, komt Valletta op gelijke hoogte, of gaat er een derde met het been heen?

Nadat de Maltese trainer John Buttigieg halverwege vorig seizoen tijdelijk werd vervangen door de Italiaan Stefano Maccoppi, moest Sliema deze zomer op zoek naar een nieuwe. De club kwam uit bij oude bekende Alfonso Greco. De oud-speler van Lazio was al trainer van Sliema tussen 2012 en 2014, en in het seizoen 2015-16. In zijn tweede periode werd de nationale beker gewonnen, maar de laatste landstitel stamt al weer uit 2005.

Transfers

Sliema Wanderers kende geen al te beste transferzomer. Eerste doelman Timothy Aquilina vertrok naar het gepromoveerde Gudja United en de Italiaan Stefano Biancardi, die de eerste keus voor de linksbackpositie was, speelt komend seizoen voor Victoria Hotspurs. De al aanwezige Jake Galea zal daarom plaatsnemen onder de lat, terwijl de Ghanees Nii Nortey Ashong als linksback een plek opschuift in de pikorde.

Ook voorin is Sliema de nodige kracht kwijtgeraakt. De gehuurde Marokkaans-Franse spits Younes Bnou Marzouk scoorde negen keer en leverde vier assists, maar ging terug naar het Zwitserse FC Lugano. De Braziliaan Jefferson, goed voor zes goals en vier assists, vertrok naar Gzira United.

Een opsteker is wel het behoud van het jonge Maltese talent Kurt Shaw. De pas 19-jarige jeugdinternational speelde afgelopen seizoen 27 wedstrijden voor Sliema, en is daarmee een belangrijke schakel op het middenveld.

Prognose

Het ziet er sowieso niet naar uit dat de landstiteldroogte dit seizoen tot een einde komt. Sterker nog, het halen van Europees voetbal wordt al een uitdaging. Op verschillende plekken in het elftal zal Sliema min op meer opnieuw moeten beginnen. En dat kan tijd gaan kosten.

Daar staat tegenover dat directe concurrenten wel Europees voetbal haalden, en daarmee extra geld verdienden. Zeker kampioen Valletta, dat in de eerste twee kwalificatierondes van de Champions League en in de derde van de Europa League deelnam. Naar verluidt toucheerde de Maltese landskampioen daarmee 1,2 miljoen euro.

Sliema Wanderers zou zich dus moeten richten op een plek in de top-5. En natuurlijk is er nog een andere manier om Europees voetbal te halen: de beker winnen. En die kans is een stuk groter.