Oost-Azië: Poule F-J

BG Pathum United

In 1979 werd de Bangkok Glass Factory opgericht, en al snel begonnen medewerkers van het bedrijf tegen elkaar te voetballen. Jaren later namen ze deel aan een soort bedrijfscompetitie. Pas in 2006 werd er een officiële club van gemaakt, vanaf dat moment mochten ook mensen die niet bij de glasfabriek werkten, zich aanmelden.

De club heeft zijn oorsprong in de huidige metropoolregio Bangkok, om precies te zijn in de provincie Pathum Thani. Daar speelt de ploeg in het Leostadion. Bangkok United komt ook uit dit gebied.

Ook in Thailand sloeg het coronavirus toe, en dat zorgde ervoor dat het seizoen dat in 2020 begon, niet volgens de planning in hetzelfde jaar afgerond kon worden. Daarop werd besloten dat de koploper en de runner-up na speelronde 15 de tickets voor de AFC Champions League zouden krijgen. BG Pathum United leidde op dat moment de dans in de Thai League. Extra knap, aangezien de club vorig seizoen kampioen werd op het tweede niveau.

Selectie

Coach Aurelio Vidmar – voormalig Australisch international en ex-Feyenoorder – kan beschikken over een zeer ervaren en diverse selectie, met onder meer twee Brazilianen, een Venezolaan, een Japanner en Singaporees. Eén van de Brazilianen is Victor Cardozo. De centrale verdediger scoorde vijftien keer in de competitie, vooral uit kopballen en strafschoppen.

De ster is echter een Thai. Doelman Chatchai Budprom hield in ongeveer de helft van de competitiewedstrijden zijn doel schoon. De andere keepers volgen op gepaste afstand van deze 34-jarige international, die in 2018 overkwam van Chiangrai United.

Een andere sterkhouder in de defensie is Irfan Fandi. De in Singapore geboren centrale verdediger is een vaste waarde achterin, en zorgde er mede voor dat de ploeg in de eerste 26 wedstrijden slechts 11 goals hoefde te slikken.

Ulsan Hyundai

In 1983 werd in de metropoolregio Incheon de club Hyundai Horang-i opgericht door het gelijknamige bedrijf. Zeven jaar later verhuisde de club naar Ulsan, en kreeg het de huidige naam.

Ulsan, dat als bijnaam Hyundai City heeft, is de zevende stad van Zuid-Korea. Ulsan Hyundai, dat in het Ulsan Munsu Football Stadium speelt, is de enige club in de metropoolregio. De dichtstbijzijnde club is Pohang Steelers in de noorderlijker gelegen provincie Noord-Gyeongsang.

Als titelverdediger was Ulsan Hyundai automatisch geplaatst, maar in de Zuid-Koreaanse competitie werd de ploeg tweede achter Jeonbuk Hyundai Motoris (zie poule I). Deze plek geeft ook recht op een ticket voor de groepsfase.

Selectie

De bekendste speler in de selectie van de 52-jarige trainer Myung-bo Hong is ongetwijfeld Dave Bulthuis. De geboren Amsterdammer speelde niet alleen voor FC Utrecht en SC Heerenveen, maar ook voor FC Nurnberg en het Azerbeidzjaans Qabala PFK.

Een andere oude bekende is de Georgiër Valeri Qazaishvili. Zes seizoenen lang schitterde hij bij Vitesse, waarna hij ook uitkwam voor Legia Warschau en San José Earthquakes. In februari 2021 maakte hij de overstap naar Zuid-Korea.

Op het WK 2018 maakte de doelman van Zuid-Korea indruk door de nul te houden tegen Duitsland, en daarmee ervoor te zorgen dat onze oosterburen in de groepsfase al uitgeschakeld werden. Destijds stond Hyeon-woo Jo onder contract bij Daegu FC, maar sinds januari 2020 verdedigt hij het doel van Ulsan Hyundai.

Viettel

In 1954 zag Câu lạc bộ Quân đội het levenslicht als sportclub van het Vietnamese leger. Vijftig jaar later degradeerde de club van het hoogste niveau, en werd besloten de club om te dopen naar Thể Công Viettel, kortweg Viettel. Daarmee werd de naam van de hoofdsponsor geadopteerd.

Viettel deelt het Hang Day-stadion in de Vietnamese hoofdstad Hanoi met stadsgenoot Hanoi FC. Binnen de Rode Rivierdelta zijn ook nog de clubs Haiphong en Nam Dinh actief

Ook Viettel is een club die optimaal profiteert van de uitbreiding van het deelnemersveld. De Vietnamese kampioen van 2019, Ho Chi Minh City, moest beginnen in de tweede voorronde en strandde daar. Viettel is als kampioen van 2020 direct geplaatst voor de groepsfase. Het is de eerste keer dat de club meedoet aan het toernooi.

Selectie

Dat er Brazilianen te vinden zijn in de selectie van coach Viet Hoang Truong is zeker niet bijzonder. In bijna elk land zijn er op het hoogste niveau wel één op meerdere Brazilianen actief. Bij Viettel zien we bijvoorbeeld Pedro Paulo, die in zijn thuisland, en in Portugal en Thailand weinig potten wist te breken, maar zich in Vietnam lijkt thuis te voelen.

Jakhongir Abdumuminov valt als Oezbeek wel op. De 28-jarige middenvelder kwam in januari 2021 over van Lokomotiv Tashkent, maar maakte nog weinig minuten.

Eén van de veteranen in de ploeg is de middenvelder Nguyen Trong Hoang. De 31-jarige Thai staat op plek vier op de lijst van spelers met de meeste interlands (69). De koploper, Le Cong Vinh speelde er tot 2016 83, dus dat aantal zou te achterhalen moeten zijn.

[Shanghai Port/Kaya-Iloilo]

Shanghai Port en Kaya-Iloilo spelen op woensdag 23 juni (Nederlandse tijd) hun play-off-wedstrijd.

Pohang Steelers

Pohang Iron and Steel Company Football Club (kortweg POSCO FC) werd als semi-professionele club opgericht in 1973. Toen de ploeg elf jaar later professioneel werd, kreeg het de naam POSCO Dolphins, enkele jaren later POSCO Atoms en in 1995 werd de club omgedoopt naar Pohang Atoms. Twee jaar daarna werd de huidige naam geformaliseerd.

Pohang Steelers bespeelt het stadion dat de naam Pohang Steel Yard draagt, in de Zuid-Koreaanse stad die ook Pohang heet. Ulsan Hyundai uit poule F is de dichtstbijzijnde club.

Evenals Al Hilal (poule A) won Pohang Steelers drie keer de Champions League. Daarmee is de club één van de favorieten, ondanks dat het zich in eerste instantie moest plaatsen via de voorrondes. Jiangsu FC, dat ingedeeld werd in poule G, stopte echter te bestaan. Dat had tot gevolg dat zowel Pohang Steelers als het Thaise Ratchaburi Mitr Phol in deze poule mochten instromen.

Selectie

Trainer Gi-dong Kim kan over meer dan veertig spelers beschikken in zijn selectie. Eén daarvan is Seung-mo Lee. De 22-jarige defensieve middenvelder is speelt zeer regelmatig mee, sinds hij in 2018 terugkwam van zijn verhuur aan Gwangju FC.

Na het vertrek van de twee clubtopscorers van vorig seizoen moeten de doelpunten onder meer komen van Min-kyu Song. De 21-jarige vleugelspeler, die sinds januari 2018 bij Pohang Steelers speelt, maakte er in de eerste achttien wedstrijden zeven.

Voor het voorbereiden van doelpunten heeft de ploeg de Colombiaan Manuel Palacios in huis. Vorig seizoen gaf hij zes assists, en scoorde zelf vijf keer. Dat niveau moet voor de 28-jarige Palacios minimaal te evenaren zijn.

Nagoya Grampus

Behalve Hyundai heeft ook Toyota een club in de Champions League. Toyota Club SC, zoals de club vroeger heette, werd opgericht in 1939. Sinds 1991 is de ploeg bekend onder de huidige naam.

Nagoya Grampus bespeelt twee stadions die beide in de Aichi-prefectuur (een soort provincie) liggen. Het Mizuho Atletiekstadion telt 27.000 stoelen, het Toyota Stadion biedt plaats aan 45.000 mensen.

Vorig seizoen finishte de eenmalig Japans kampioen als derde in de J-League. Het moest het dominante Kawasaki Frontale en runner-up Gamba Osaka voor zich dulden. Toch was het brons genoeg voor een Champions League-ticket.

Selectie

De man in de dug-out bij Nagoya Grampus is de 53-jarige Italiaan Massimo Ficadenti. Sinds september 2019 zwaait de trainer de scepter. De sleutel voor het succes van zijn team ligt achterin. Om precies te zijn bij doelman Mitchell Langerak. De 32-jarige Australiër hield vorige seizoen in zestien competitiewedstrijden de nul. Vijf keer meer dan Jung Sung-ryong, de doelman van kampioen Kawasaki Frontale.

Op de rechtsbackpositie staat één van de benjaminnen van de ploeg. De 20-jarige Shumpei Naruse speelde vorig seizoen al zeer regelmatig wedstrijden voor Nagoya Grampus, en lijkt ook dit jaar de nummer één voor de plek rechtsachter.

Aan doelpunten schort het nog een beetje bij de ploeg. Mateus is na twintig competitiewedstrijden de clubtopscorer met zes goals. De Braziliaanse linksbuiten speelt sinds januari 2019 bij Grampus, met tussendoor een huurperiode bij Yokohama F. Marinos. In 55 wedstrijden scoorde hij 17 keer, en bereidde hij 12 goals voor.

Johor Darul Ta’zim

In 1972 werd PKENJ FC geboren, maar in de jaren ’90 nam het bedrijf Johor de boel over. De clubnaam werd gewijzigd in Johor FC. Sinds 2013 gaat de club door het leven als Johor Darul Ta’zim.

De club speelt in het Sultan Ibrahimstadion in de stad Iskandar Puteri, in het zuiden van het schiereiland Malay. De club die het dichtst in de buurt speelt, is Melaka United in de stad Krubong.

Als kampioen van 2020 is Johor Darul Ta’zim direct geplaatst voor de Champions League. De club is de recordkampioen van Maleisië met zeven landstitels. Kedah, Selangor, Kelantan volgen op gepaste afstand met ieder twee kampioenschappen.

Selectie

De Mexicaanse trainer Benjamin Mora kan beschikken over Brazilianen, Argentijnen, een Singaporees en Maleisiërs die al dan niet roots in andere landen hebben zoals Spanje, Canada, Australië en Gambia. Zo is La’Vere Corbin-Ong in Londen geboren als kind van een Barbadiaanse vader en een Maleisisch-Chinese moeder. Hij speelde een oefeninterland namens Canada, maar besloot daarna voor het Maleisische team uit te komen. Een ander leuk detail is dat hij in het seizoen 2017-18 uitkwam voor Go Ahead Eagles. De verdediger is vervolgens naar Johor Darul Ta’zim verhuisd en daar uitgegroeid tot vaste waarde.

De 34-jarige doelman Farizal Marlias is een ander onderdeel van het succesteam. De Maleisiër hield vorig seizoen in vier van de elf wedstrijden de nul. Mede daardoor pakte hij al zijn zesde titel op rij met Johor. Daarnaast heeft hij zijn prijzenkast kunnen aanvullen met vier Super Cups, twee Malaysia Cups, één Malaysian FA Cup en de AFC Cup (het tweede continentale bekertoernooi, vergelijkbaar met de Europa League).

Akhyar Rashid is één van de weinige jonkies in de selectie. De 22-jarige linksbuiten speelde al 23 interlands voor Maleisië, en kwam ook uit voor de nationale jeugdteams van Onder-23 en Onder-19. Voor Johor speelde hij vorig seizoen slechts de helft van de competitiewedstrijden.

Ratchaburi Mitr Phol

In 2004 zag Ratchaburi Mitr Phol het levenslicht, en drie jaar later maakte de ploeg zijn weinig succesvolle debuut op het tweede niveau van Thailand: na een twaalfde plaats volgde degradatie naar het derde niveau.

Ratchaburi speelt zijn thuiswedstrijden in het Mitr Phol Stadium in de provincie Ratchaburi, zo’n tachtig kilometer van de Thaise hoofdstad Bangkok vandaan.

Na vijftien wedstrijden in het huidige seizoen stond de ploeg op de vierde plaats. Normaal gesproken zou dit recht hebben gegeven op een plek in de voorrondes. Maar net als Pohang Steelers profiteert Ratchaburi Mitr Phol van de opheffing van het Chinese Jiangsu. Daarmee maakt de Thaise club zijn debuut in de groepsfase van de Champions League.

Selectie

Somchai Maiwilai zwaait sinds 1 januari de scepter bij de Thaise ploeg. Eén van zijn toppers is Steeven Langil. De in Martinique geboren linksbuiten, die in het seizoen 2017/18 bij NEC Nijmegen speelde, scoorde in 27 wedstrijden 6 keer, en bereidde elf doelpunten voor.

De clubtopscorer was vorig seizoen echter de rechtsback(!). Philip Roller wist veertien keer het doel te vinden, en had ook een assist op zijn naam. De in Duitsland geboren Thaise international speelde behalve in zijn geboorteland ook in Oostenrijk en Zwitserland, voordat hij 2017 vertrok naar Ratchaburi Mitr Phol.

De ploeg heeft ook zijn eigen Marco Asensio Willemsen met Justin Baas. De centrale verdediger werd geboren op de Filipijnen als zoon van een Nederlandse vader, en hij groeide ook op in het land van zijn ouweheer. Hij voetbalde in de jeugd van AZ, maar voordat hij een kans in de hoofdmacht kreeg, vertrok hij richting Thailand.

Jeonbuk Hyundai Motors

Jeonbuk Hyundai Motors is een relatief jonge club die opgericht is in 1994. Een jaar eerder zag de club Wansan Puma FC het licht. Nadat de club failliet ging, kreeg hij een doorstart met als nieuwe naam Jeonbuk Buffalo, maar ook dat was geen lang leven beschoren door financiële problemen. Hyundai Motors kocht wat er nog over was op en vernoemde de club naar zichzelf. Uiteindelijk is besloten dat deze nieuwe club en Jeonbuk Buffalo twee verschillende clubs zijn, dus is het officiële oprichtingsjaar 1994.

De Zuid-Koreaanse ploeg speelt zijn wedstrijden in het Jeonju World Cup Stadium in de stad Jeonju. Op het hoogste niveau in Zuid-Korea zijn er geen andere ploegen met deze stad als thuisbasis.

Jeonbuk kon in de beginjaren weinig potten breken, maar is anno 2021 de recordkampioen van Zuid-Korea. Sinds 2009 pakte de club van voorzitter Chung Eui-Sun acht keer de landstitel, één meer dan achtervolger Seongnam FC. Als kampioen van 2020 plaatste Jeonbuk zich voor de AFC Champions League, het toernooi dat de ploeg in 2006 en 2016 al eens wist te winnen.

Selectie

De Zuid-Koreaanse trainer Kim Sang-sik kan slechts over enkele buitenlandse spelers beschikken, aangezien de regels een maximum voorschrijven. Afgelopen winter kwam de Russisch-Duitse spits Stanislav Iljutchenko over van Pohang Steelers. Daarmee lijkt de ploeg een topscorer te hebben gehaald die vorig seizoen ontbrak. Iljutchenko staat na achttien wedstrijden al op negen goals.

Ook in de goal heeft Jeonbuk Hyundai Motors het goed voor elkaar. De pas 23-jarige Bum-keun Song keepte vorig seizoen 22 competitiewedstrijden, en hield 8 keer de nul. Ook deze jaargang is hij eerste keus onder de lat.

Yong Lee is één van de veteranen in de ploeg. De 34-jarige Koreaan is de rechtsback van Jeonbuk, waar hij sinds 2017 speelt. Daarnaast speelde hij 45 interlands voor het Koreaanse elftal.

Gamba Osaka

In 1980 werd de club Matshushita Electric Industrial Co. Ltd. soccer club opgericht door het bedrijf dat vandaag de dag Panasonic Corporation heet. In de begintijden bestond het uit de resten van het B-team van Yanmar Diesel FC, dat nu Cereza Osaka heet. Later kreeg de club de huidige naam Gamba Osaka.

Zoals de naam doet vermoeden speelt Gamba in de Japanse stad Osaka. Daar spelen zij in het Panasonic Stadium Suita. Stadsgenoot Cereza Osaka, dat in poule J uitkomt, bespeelt het Yanmar Stadium.

In de J-League wist Gamba Osaka vooralsnog twee keer kampioen te worden, in 2005 en 2014. Als runner-up van het afgelopen seizoen kreeg de club een ticket voor de groepsfase van de Champions League. Stiekem hoopt men op een overwinning, evenals in 2008.

Selectie

Trainer Masanobu Matsunami heeft de beschikking over drie Braziliaanse spitsen, waaronder clubhopper Patric. De 33-jarige veteraan speelde in zijn geboorteland onder andere voor Vasco da Gama, Fortaleza en Salgueiro, en in Japan onder meer voor Kawasaki Frontale, Ventforet Kofu en Sanfrecce Hiroshima. In de eerste vijftien wedstrijden vond Patric pas twee keer.

Het probleem van de ploeg was vorig jaar niet zo zeer het scoren, maar het aantal tegengoals. Het doelsaldo was in de competitie slechts +4. Toch is de 24-jarige Masaaki Higashiguchi nog steeds de eerste doelman.

De pas 19-jarige aanvaller Shuhei Kawasaki is één van de jongste spelers die dit seizoen al aardig wat minuten heeft kunnen maken. Een mooie opsteker voor Gamba Osaka, aangezien Kawasaki uit de eigen jeugd komt.

Tampines Rovers

Tampines Rovers is in 1945 opgericht en kwam 30 jaar later voor het eerst uit op het hoogste niveau van Singapore. In de jaren vóór de oprichting van de competitie die anno 2021 Premier League heet, werd de ploeg 3 keer kampioen. In de huidige competitie staan de Rovers op vijf landstitels, en daarmee moet het alleen Warriors FC, dat sinds 2020 niet meer in de Premier League speelt, voor zich dulden met negen kampioenschappen.

De club is vernoemd naar het stadsdeel van Singapore waar de club is gevestigd. Daar deelt het een stadion met Geylang International.

Vorig seizoen eindigde Tampines Rovers als tweede, achter de Japanse gastclub Albirex Niigata. Daarmee waren de Rovers wel de beste Singaporese club, en is het voor het eerst geplaatst voor het hoofdtoernooi van de Champions League.

Selectie

Coach Gavin Lee mag in zijn handjes knijpen dat de clubtopscorer van vorig seizoen behouden is. De Montegrijnse aanvaller Boris Kopitovic scoorde negen keer in veertien wedstrijden. In de huidige jaargang loopt hij na twaalf wedstrijden één op één.

Ook het blijven van doelman Syazwan Buhari is een opsteker. De Singaporees wist vorig seizoen in zes van de veertien wedstrijden de nul te houden. Buhari, die in december 2017 overkwam van Geylang, heeft dit seizoen voorlopig twee clean sheets.

Een opvallende nieuweling is de Montenegrijn Armin Bosnjak. De 26-jarige linksbuiten is overgekomen van de Kosovaarse club KF Ballkani. Eerder speelde Bosnjak in eigen land onder meer voor Rudar Pljevlja en Zeta Golubovac. Dit seizoen bereidde hij al acht goals voor.

Chiangrai United

Chiangrai United werd in 2009 opgericht, waarna het zijn debuut in het Thaise voetbalsysteem maakte op het derde niveau. Meteen kroonde de club zich tot kampioen, en promoveerde. Direct een jaar later wist het wederom een niveau hoger te bereiken, en sindsdien is Chiangrai niet meer afgedaald.

Het Singha Stadium is te vinden in het provincie Chiang Rai, waarnaar de voetbalclub is vernoemd. De dichtstbijzijnde club is de bijna gelijknamige Chiangmai United, dat ook vernoemd is naar de provincie waar het actief is.

Dankzij een vierde plek in de competitie plaatse Chiangrai zich oorspronkelijk voor de tweede voorronde, maar na de exit van (onder andere Sydney FC) stroomde de ploeg door naar de poulefase.

Selectie

De Braziliaanse coach Emerson Pereira weet dat de doelpunten vooral moeten komen van zijn landgenoot Rosimar Amâncio, voetbalnaam Bill. De spits speelde bij verschillende clubs in zijn thuisland, maakte uitstapjes naar China, Saudi-Arabië en Zuid-Korea, maar lijkt nu in Thailand zijn plek te hebben gevonden.

Met Ekanit Panya heeft Chiangrai een Thais talent in de gelederen. De 21-jarige nummer tien maakt regelmatig minuten voor zijn club, en heeft ook al vijf interlands op zijn naam. Komend seizoen zou hij zomaar zijn definitieve doorbraak kunnen beleven.

Ook de aanvoerder van de ploeg is Thais international. Hij luistert naar de prachtige naam Phitiwat Sukjitthammakul. De verdedigende middenvelder begon zijn loopbaan bij JMG Chonburi, en na avonturen bij Muangthong United en BEC Tero Sasana stapte hij in 2017 over naar Chiangrai.

Kawasaki Frontale

Fujitsu Soccer Club, zo heette de club die in 1955 werd opgericht. Toen de club de profstatus bereikte in 1997, werd de naam veranderd in de huidige.

Kawasaki Frontale speelt in het Todoroki Stadion in de stad Kawasaki, dat onderdeel is van de Kanagawa-prefectuur. In deze ‘provincie’ spelen ook de twee Yokohama-clubs FC en Marinos, en Shonan Bellmare uit Hiratsuka completeert het kwartet.

De prijzenkast van Frontale was behoorlijk leeg, maar werd de laatste jaren snel volgespeeld met landstitels in 2017, 2018 en 2020. Daarnaast pakte de ploeg ook de Emperor’s Cup (2020), de J-League Cup (2019) en de Japanse Super Cup (2019 en 2021). Met de meest recente landstitel en beker op zak mocht Kawasaki Frontale deelnemen aan de poulefase van de CL.

Selectie

De Japanse coach Toru Oniki heeft een team gesmeed dat zeer makkelijk scoort. Vorig seizoen stopte de teller bij 88 goals in 34 wedstrijden. De doelpunten zijn vooral van Japanse en Braziliaanse makelij. Zo scoorde Leandro Damião vorig seizoen dertien keer in de competitie, en dit seizoen staat de teller voor de voormalig speler van het Spaanse Real Betis en het Braziliaanse Santos op 12 goals na 21 wedstrijden.

De topper is zonder twijfel Kaoru Mitoma. De 23-jarige linksbuiten wist niet alleen 18 keer te scoren, maar ook nog eens 14 assists te geven. Hij had daar 37 wedstrijden voor nodig. Niet gek voor een speler die in 2020 gratis overkwam van Tsukuba University. Een transfer naar het buitenland lijkt een kwestie van tijd.

Met Shuto Tanabe hoopt Frontale een nieuwe voltreffer te hebben gemaakt. De 18-jarige verdediger kwam in februari 2021 over van Shizuoka Gakuen High School, en tekende een contract tot 2024.

Beijing Guoan

In 1951 begon Beijing Guoan als amateurclub, en 41 jaar later kreeg het de status profclub. Door de jaren heen heeft de club altijd dezelfde naam gehad.

Zoals de naam al doet vermoeden, speelt ‘Guoan’ in de Chinese hoofdstad Beijing in het Beijing Fengtai Stadium. Opvallend is dat de miljoenenstad geen andere clubs op het hoogste niveau heeft. Hebei FC, in de gelijknamige provincie, is de dichtstbijzijnde club.

Eén landstitel heeft Beijing Guoan in de prijzenkast staan: die van 2009. Wel won het vier keer de Jia-A League, de voorloper van de huidige Super League. Vorig seizoen werd de ploeg derde in de competitie, waardoor het zich plaatste voor de CL-groepsfase.

Selectie

De voormalig bondscoach van Kroatië, en de voormalig trainer van onder meer Hajduk Split, Besiktas en West Ham United zwaait de scepter bij de Chinese club: Slaven Bilic. Hij kan onder meer beschikken over Renato Augusto. De middenvelder speelde voor Flamengo, Bayer Leverkusen en Corinthians, voor hij in 2016 neerstreek in Beijing.

Cedric Bakambu werd vorig seizoen clubtopscorer met 14 goals, en hoopt ook dit seizoen weer een bijdrage te leveren aan het succes van de club. Je zou deze aanvaller kunnen kennen van zijn tijd bij Bursaspor en Villarreal.

Een van de jonkies is de van Wolverhampton Wanderers gehuurde He Zhenyu. De 19-jarige Chinees speelt het liefst als linksbuiten, en moet Bakambu van bruikbare passes voorzien.

United City

Dat het Filippijnse profvoetbal relatief jong is, is onder andere te zien aan het oprichtingsjaar van United City. In 2012 werd de club opgericht onder de naam Ceres-La Salle FC, veranderde de naam vervolgens in Ceres-Negros en Ceres, maar heet sinds 2020 United City.

Tot voor kort bespeelde de club het Panaadstadion in de stad Bacolod, maar op dit moment is United City ‘thuisloos’. Het afgelopen seizoen werden de competitiewedstrijden in eerste instantie afgewerkt in het Rizal Memorial Stadion, dat ook gebruikt wordt door het nationale elftal. Door de coronapandemie werd er uitgeweken naar het trainingscentrum van de voetbalbond, dat in de stad Carmona te vinden is.

Binnen de landsgrenzen is United City zeer succesvol. De ploeg won van de huidige Football League allevier de seizoenen. Door de uitbreiding van het deelnemersveld in de Champions League, is United City nu de eerste Filippijnse ploeg in de groepsfase van dit toernooi.

Selectie

Sinds augustus 2020 wordt de selectie aangestuurd door een Engelse coach: de 64-jarige Trevor Morgan. Als speler kwam hij onder meer uit oor Bournemouth, Exeter City en Bolton Wanderers. De absolute ster van de ploeg is natuurlijk Bienve Marañón. De in Spanje geboren spits is de topscorer van de Football League met 71 goals. Ook vorig seizoen leidde hij de dans met zeven goals in vijf wedstrijden. daarmee droeg hij bij aan de 25 goals(!) die de ploeg maakte.

Tegenover de productieve voorhoede staat een meer dan prima keeper. Anthony Pintus werd gehuurd van het eveneens Filippijnse Azkal Development Team, en hield in drie van de vijf wedstrijden de nul. Inmiddels heeft United City de 22-jarige doelman definitief overgenomen.

Een andere opvallende naam is Angélo Verheye Marasigan. De 29-jarige rechtsbuiten is geboren op de Filippijnen, maar groeide op in België. In 2017 maakte hij de overstap naar zijn geboorteland, nadat zijn contract bij het Belgische KSV Temse afliep.

Daegu FC

In 2002 werd het Zuid-Koreaanse Daegu FC opgericht, en een jaar later trad de club toe tot de K-League. Sindsdien is Daegu één keer gedegradeerd naar het tweede niveau, maar sinds 2017 is de ploeg weer in de Koreaanse eredivisie te bewonderen.

Het stadion luistert naar de naam DGB Daegu Bank Park, al heet het in de volksmond Forest Arena. Dit stadion is te vinden in de stad Daegu, dat in de metropoolregio met dezelfde naam ligt. De dichtstbijzijnde clubs zijn Pohang Steelers en Ulsan Hyundai.

In 2018 pakte Daegu FC de eerste en vooralsnog enige landstitel. Vorig seizoen eindigde de ploeg als vijfde, en leek daarom naast continentaal voetbal te grijpen. Maar Sangju Sangmu degradeerde door een verhuizing naar een andere prefectuur naar de tweede divisie, en verloor zijn CL-ticket aan Daegu. En door het terugtrekken van de Australische deelnemers mochten de Zuid-Koreanen plotseling ook de voorronde overslaan.

Selectie

Manager Lee Byung-Keun kan net als veel andere collega’s beschikken over enkele Brazilianen. Cesar Fernando Silva Dos Santos, voetbalnaam Cesinha, is qua doelpuntenproductie de belangrijkste: in de eerste negentien wedstrijden scoorde hij vijf goals, en werd hij al verkozen tot Man van de Wedstrijd (2x) en Speler van de Maand, waarmee hij zijn Braziliaanse ploeggenoot Edgar opvolgde.

Met Tsubasa Nishi heeft de ploeg ook de beschikking over een Japanner die jarenlang in Polen actief was. De middenvelder speelde onder andere bij Widzew Lodz, Stomil Olsztzn en het Slowaakse MFK Zemplin Michalovce. In juli 2018 kwam hij transfervrij over naar Daegu.

De ervaring komt onder meer van aanvaller Keun-ho Lee. De 36-jarige Zuid-Koreaanse middenvelder heeft onder meer de Japanse clubs Gamba Osaka en Jubilo Iwata, het Qatarese El Jaish en de Koreaanse clubs Jeonbuk Hyundai en Sangju Sangmu op zijn cv. Daarnaast speelde hij 84 interlands, waarin hij 19 keer scoorde.

Guangzhou FC

In 1954 zag Guangzhou Football Team het levenslicht, een jaar later debuteerde het in de Chinese competitie. Een aantal jaar was de ploeg bekend als Guangzhou Evergrande, maar vanwege nieuwe regelgeving die ‘neutrale’ namen verplicht, heet de club sinds kort Guangzhou FC.

Het zal geen verrassing zijn dat Guangzhou zijn thuiswedstrijden in de gelijknamige Chinese stad speelt. Het stadion draagt de naam Tianhestadion. De enige stadsgenoot is Guangzhou City, dat tot voor kort Guangzhou R&F heette.

Guangzhou FC is met acht landstitels de recordkampioen van China, de laatste titel stamt uit 2019. Vorig seizoen verloor het de finale van Jiangsu Suning, dat einde februari 2021 ophield te bestaan. Ondanks dat plaatste de ploeg zich wel voor de CL-poulefase.

Selectie

Trainer Fabio Cannavaro kan beschikken over een brede selectie met vooral Chinezen en Brazilianen die tot Chinees zijn genaturaliseerd. Eén daarvan is Ricardo Goulart, de 29-jarige aanvaller werd geboren São José de Campos, speelde ook één interland voor zijn geboorteland, maar kreeg in 2020 officieel de Chinese identiteit.

Een andere in Brazilië geboren Chinees is de lokale legende Elkeson. De spits is momenteel de all-time topscorer van de Chinese Super League, nog vóór Wu Lei (nu Espanyol) en Eran Zahavi (nu PSV). Vorig seizoen scoorde hij slechts vijf keer in de competitie.

Ook Zhi Zheng is het vermelden waard. De 40-jarige krijger is de aanvoerder van de ploeg, die hem in 2010 overnam van Celtic. Onbetwiste basisspeler is hij niet meer, maar hij pikt nog regelmatig zijn wedstrijden mee.

Port

Majoor Prachuap Suntranakul richtte in 1967 Port Authority of Thailand Football Club op. Slechts een jaar later pakte het met de Kor Royal Cup de eerste prijs. Nadat de naam werd gewijzigd in Thai Port FC en later Singhtharua FC heet de club tegenwoordig Port.

Het PAT Stadion is de thuisbasis van Port, dit bouwwerk bevindt zich in de Thaise hoofdstad Bangkok. Ook Police Tero speelde in deze stad, in het Boonyachina Stadion.

Dit jaar ontvingen voor het eerst twee Thaise clubs een ticket voor de groepsfase. De eerste ging naar koploper BG Pathum United (poule F), de tweede naar runner-up Port. Door corona werd de Thaise competitie niet in 2020 afgerond, maar eind maart van dit jaar. Thai won nog nooit de landstitel, en neemt ook pas voor de tweede keer deel aan de Champions League.

Selectie

In de ploeg van Sarawut Treephan, manager van Port, vinden we onder meer een speler met de prachtige naam John Baggio Rakotonomenjanahary. De 29-jarige rechtsbuiten werd geboren op Madagascar, waar hij uitkwam voor JMG Antsirabe. Vervolgens speelde hij in Frankrijk bij USS Tamponnaise, in Zwitserland bij Concordia en BSC Old Boys en in Thailand bij Sukhothai.

Port moet het vooral hebben van het scorende vermogen. De Spaanse middenvelder Sergio Suárez was vorig seizoen de clubtopscorer, met 14 goals in 30 wedstrijden. Ook bij Las Palmas en het Thaise Songhkla United pikte hij regelmatig zijn doelpunt mee, maar bij Port lijkt hij echt ontketend.

Een van de jongere spelers in de selectie is de in Zweden geboren Kevin Deeromram. Als zoon van een Thaise moeder mag de 23-jarige linksback voor het Zuidoost-Aziatische land uitkomen, en inmiddels heeft hij dat gedaan. Bij Port is hij eerste keus.

Kitchee

In de jaren ’20 van de vorige eeuw besloot een groep Hong Kongers een voetbalteam te vormen, en in 1931 was dat uitgegroeid tot de club Kitchee Sports Club.

De metropoolregio Hong Kong is opgedeeld in drie stadsdelen. Het Mong Kok Stadion, dat bespeeld wordt door Kitchee en Eastern, is te vinden in Kowloon. Ook Rangers speelt in dit stadsdeel.

De Hong Kong Premier League kende tot nu toe zes edities, waarvan Kitchee er vier won. De laatste landstitel dateert van vorig jaar, en dat leverde een direct ticket op voor de Champions League.

Selectie

Een van de veteranen in de selectie van de kersverse trainer Chi Kwong Alex Chu is de 37-jarige Roberto Orlando Affonso Junior, kortweg Roberto. De middenvelder werd geboren in Brazilië, maar sinds 2007 speelt hij bijna onafgebroken in Hong Kong, dus is hij inmiddels ook international voor het land.

Nog iets ouder is de Montenegrijn Dejan Damjanovic. De 39-jarige spits stond slechts enkele dagen onder contract bij het Zuid-Koreaanse Daegu FC, en stapte over naar Kitchee. Bij de regerend landskampioen scoorde hij afgelopen seizoen zeventien keer in in evenveel wedstrijden.

Er zijn ook jonkies, zoals de pas 19-jarige Shinichi Chan. De in Japan geboren jeugdinternational van Hong Kong is de talentvolle linksbuiten van Kitchee, al kwam afgelopen seizoen slechts tot één assist.

Cerezo Osaka

Onder de naam Yanmar Diesel werd in 1957 een bedrijfsvoetbalclub opgericht, die in de beginjaren vier keer de landstitel won in de niet meer bestaande Japanse Soccer League. Vele jaren later, in 1993 werd de club na een peiling onder fans omgedoopt tot Cerezo Osaka.

Net als Gamba in poule H speelt Cerezo in Osaka, waar het het Yanmar Stadium als thuisbasis heeft. Osaka ligt in de metropoolregio Keihansin, waarbinnen ook Vissel Kobe actief is.

Cerezo moest als nummer vier van Japan oorspronkelijk voorrondes spelen, maar doordat de Australische deelnemers van deelname hebben afgezien, mocht de ploeg meteen in de groepsfase instromen.

Selectie

Met Adam Taggart kan de Braziliaanse trainer Levir Culpi beschikken over een speler die al meerdere continenten heeft gezien. De Australische spits begon zijn profloopbaan in zijn geboortestad bij Perth Glory, maar enkele jaren later maakte hij de oversteek naar Fulham. Na een periode bij het Schotse Dundee United keerde hij terug ‘down under’, waarna hij in 2019 zijn geluk ging beproeven bij het Zuid-Koreaanse Suwon Samsung. Sinds december 2020 staat Taggart in Japan onder contract.

Achterin heeft Cerezo de beschikking over Dankler Luis de Jesus Pereira, voetbalnaam Dankler. De Braziliaanse verdediger speelde ooit op huurbasis bij het Franse Lens, en in het seizoen daarna speelde hij in Portugal bij Vitória Setubal. Na twee jaar bij Vissel Kobe speelt Dankler sinds februari 2021 bij Cerezo.

Ook heeft Cerezo een Japans jeugdinternational in de gelederen. Jun Nishikawa is al uitgekomen voor Onder-16, Onder-17 en Onder-20, en het lijkt een kwestie van tijd voordat de 19-jarige middenvelder zijn debuut mag maken in het ‘grote’ Japanse team. Bij Cerezo mag hij al regelmatig minuten maken als invaller.