Mannen Wiens Voeten Wij Kussen #26: Romelu Lukaku

Ook vóór hij met Internazionale de Italiaanse landstitel pakte, was hij al langere tijd één van de topspitsen op de Europese velden. Daarom verdient Romelu Lukaku absoluut een ode.

Romelu is zes jaar oud, als zijn maaltijden vooral uit twee componenten bestaan: brood en melk. Vader Lukaku is weliswaar profvoetballer geweest, maar dat betekent niet dat de familie in het geld zwemt. De televisie is al uit het huishouden verdwenen, en na een tijdje zijn ook vanzelfsprekendheden weggevallen. Tot zijn schrik ziet hij op een gegeven moment zijn moeder water bij de melk doen, zodat zij minder snel weer nieuwe moet kopen.

Douchen kon niet op de manier die veel van zijn Belgische landgenoten gewend zijn: bekertjes opgewarmd water dienden als middel op zichzelf schoon te maken. Mits er elektriciteit was, want er waren periodes dat die niet beschikbaar was in huize Lukaku. Deze omstandigheden dwongen Romelu om zijn moeder een belofte te doen: hij zou profvoetballer worden bij Anderlecht, geld verdienen en zijn ouders een beter leven geven.

Romelu is elf jaar oud, als hij in de jeugd van Lierse SK speelt. Net als zijn vriend Zinho Gano heeft hij, in tegenstelling tot veel andere jongens, een donkerdere huid. En beiden zijn ze een kop groter dan hun leeftijdsgenoten.

Ouders van de tegenstanders vertrouwen het niet, en dwingen Romelu en Zinho te vertellen waar ze geboren zijn, hoe oud ze werkelijk zijn, en als klap op de vuurpijl moeten de twee 11-jarige jongens hun identiteitskaart laten zien. De ouders claimen namelijk dat ‘Afrikaanse jongens vaak over hun leeftijd liegen.’ Om problemen te voorkomen laten Romelu en Zinho hun identiteitskaart zien, al motiveert het de dan toekomstig topspits ook om de tegenstander nóg meer te willen slopen.

Romelu is zestien jaar oud als zijn droom uitkomt. Sterker nog, op zijn zestiende verjaardag mag hij zijn eerste profcontract tekenen: bij Anderlecht. Slechts een aantal dagen later mag hij ook zijn debuut maken: in de beslissingswedstrijd tegen Standard Luik valt hij in voor Victor Bernardez. Het duel gaat verloren, de titel gaat naar Luik.

Twee jaar later klopt Romelu’s favoriete club op de deur: Chelsea wil de Belgische spits binnenhalen en hem klaarstomen voor de Premier League. Helaas komt de echte doorbraak er niet, en verhuist hij in 2014 naar Everton.

Romelu is vierentwintig jaar oud als, na drie seizoenen met minimaal twintig goals, de interesse van Manchester United op gang komt. Dat goed presteren in de Premier League niet automatisch betekent dat het racisme verstomt, wordt wel bewezen door de kritiek dat Lukaku ‘niet intelligent genoeg is’ voor de Engelse top.

Alan Shearer probeert in 2018, nadat Lukaku zijn eerste seizoen op Old Trafford had afgesloten, lovend te doen over de spits die schittert tijdens de WK-wedstrijd Brazilië – België. ‘Strength, Power. Pace.’ Twee termen daarvan worden veel vaker voor zwarte sporters gebruikt dan voor witte, blijkt uit onderzoek van Cynthia Frisby van de University of Missouri.

Romelu is zesentwintig jaar oud als hij met Internazionale tegen Cagliari speelt. Zijn ploeggenoot Stefano Sensi is net in het strafschopgebied neergelegd door Fabio Pisacane. De penalty is voor Romelu. Nog voor hij de bal op de stip heeft gelegd, dreunen de apengeluiden al van de tribunes af. Romelu stuurt doelman Robin Olsen naar de verkeerde hoek en scoort. Geen reden voor de Cagliarisupporters om te stoppen met hun geluiden. Later wordt een statement uitgebracht met de claim dat de apengeluiden niet racistisch bedoeld waren.

Bijna drie maanden erna zijn het de fans van Slavia Praag die Romelu racistisch bejegenen, en niet veel later vindt de Italiaanse krant Corriere dello Sport het een goed idee om een duel tussen Romelu’s Internazionale en het AS Roma van Chris Smalling aan te kondigen met ‘Black Friday’. In januari 2020 scoort Romelu tegen Napoli, en dat is voor RTL Nieuws een reden om de term ‘Beast Mode’ van stal te halen. Een aantal maanden later, na een goal tegen Getafe in de Europa League, doet Voetbalprimeur hetzelfde.

Voor de prestaties van Romelu Lukaku lijkt het geen negatieve invloed te hebben. “Ik ben er al vaak mee geconfronteerd in mijn leven. Je vormt een soort schild om je heen. Ik gebruik mijn boosheid op het veld”, vertelt hij in 2019 tegen de New York Times.

Dat is te merken: In twee seizoenen bij Internationale heeft hij in 91 wedstrijden al 58 keer gescoord, en bereidt hij regelmatig doelpunten voor, vooral voor zijn spitsmaatje Lautaro Martinez. Zijn techniek, intelligentie en zijn wil om hard te werken hebben hem al ver gebracht, en dat heeft hij deels te danken aan zijn trainer Antonio Conte. “Hij heeft mij in alle opzichten naar een hoger niveau gebracht”, aldus de Belgische spits tegenover Gazetta dello Sport.

En wat te denken van zijn statistieken in het Belgische Elftal? Na het WK van 2018 speelde Romelu Lukaku zestien interlands. Zijn doelpuntenproductie in deze wedstrijden: negentien(!).

Romelu is achtentwintig als hij begint aan het jubileum-EK. Wij gaan ervoor zitten.