N’Golo Kanté, de ‘Franse Jamie Vardy’, goed genoeg voor het EK?

Het is misschien nog wat vroeg, maar N’Golo Kanté kan op z’n minst gezien worden als een mogelijkheid voor de EK-selectie van het Franse Elftal. Hij is één van de smaakmakers in het tot dusver illustere seizoen van Leicester City. Er zijn echter nog meer uitstekende Franse middenvelders, wat voegt Kanté toe aan het middenveld van Les Bleus

De bescheiden N’Golo Kanté speelde vier jaar geleden op het achtste niveau in Frankrijk, te vergelijken met de tweede klasse in Nederland. Twee jaar later speelde hij op het tweede niveau van Frankrijk, een enorme stap ten opzichte van twee jaar ervoor. Kanté was nu immers profvoetballer. In de zomer van 2013 plukte eerstedivisionist SM Caen hem transfervrij weg bij US Boulogne. Gedurende het seizoen 2013/14 speelde hij 38 competitiewedstrijden voor Caen, waarmee hij dat jaar derde werd en promoveerde naar de Ligue 1. Daarin speelde hij zich met de club in het seizoen 2014/15 eveneens als basisspeler naar een veilige dertiende plaats. In het laatste seizoen voor Caen miste hij slechts één competitiewedstrijd.

Een overstap naar Olympique Marseille lonkte, uiteindelijk werd Kanté in de zomer van 2015 gepresenteerd bij Leicester City. Hij miste nog geen één wedstrijd dit seizoen en speelde sinds eind september alle mogelijke minuten. Kijkend naar de statistieken van de 24-jarige middenvelder valt op dat hij nog geen enkele kaart op zijn naam heeft staan. Kanté is niet het type speler wat afgerekend zal worden op het aantal doelpunten of assists, maar ook dit kan de Malinese Fransman aardig. Hoewel hij slechts één doelpunt scoorde, gaf hij al drie assists. Kanté is geen overgehypte voetballer, Kanté is echt goed.

Hij is een complete middenvelder: hij werkt keihard, beschikt over een goede techniek, is continu aanspeelbaar en altijd in beweging, met maar ook zonder bal. Bovendien heeft hij een groot tactisch inzicht, niet geheel onbelangrijk op zijn positie. Kanté is ook nog eens creatiever dan de meeste controlerende middenvelders. Misschien wel een van de betere spelers op deze positie momenteel, maar kan hij iets toevoegen aan het middenveld van de Fransen? En maakt hij überhaupt kans op een plek?

“Vieira and Iniesta got drunk in Vegas and had Kanté nine months later.” – @DicatatePlay

Tijdens het WK in 2014 schreef ik voor Tussen de linies over de kracht van Frankrijk en het sterke middenveld. Destijds kon ik geen zinnig argument tegen het driemans middenveld met Yohan Cabaye, Paul Pogba en Blaise Matuidi bedenken. Het trio is een belangrijke schakel in het systeem van de ploeg. Techniek, voetballend vermogen en kracht bezitten ze alle drie.

Bijna twee jaar later zijn bovenstaande middenvelders nog steeds in staat om het desbetreffende middenveld van het WK 2014 intact te houden. Voor Kanté, maar ook voor andere middenvelders (Lassana Diarra, Morgan Schneiderlin, Moussa Sissoko, Adrien Rabiot, Francis Coquelin etc.) lijkt het een pittige opgave te worden om een plek te veroveren op het middenrif. Kanté en Coquelin hebben hun debuut voor het Franse team bijvoorbeeld nog niet eens gemaakt.

Didier Deschamps, de bondscoach van Frankrijk, staat erom bekend veel vanuit een vaste groep te werken. Matuidi, Pogba en Cabaye zijn allen zekerheden onder Deschamps en daarnaast krijgen ook Schneiderlin en Diarra regelmatig minuten. Een basisplaats voor Kanté op korte termijn lijkt niet reëel. In het driemans middenveld met de punt naar achteren zijn de twee centrale middenvelders 99% zeker Matuidi en Pogba, over de zes-positie kan nog getwist worden.

“N’Golo Kante’s first half by numbers vs. Man City: 100% pass acc., 4 clearances, 3 interceptions, 3 tackles won.” – @Squawka

Het verschil in spelsysteem tussen Frankrijk (4-3-3) en Leicester City (4-4-2) maakt het lastig om te beoordelen op welke positie Kanté een plek kan krijgen in het team van de Fransen. Toch zal de positie van verdedigende middenvelder hoogstwaarschijnlijk de positie zijn waar Kanté zich op moet gaan richten, gezien het feit dat hij bij Leicester samen met Danny Drinkwater het controlerende duo vormt. Hierbij moet wel gezegd worden dat Kanté iets meer naar voren speelt dan Drinkwater en dat hij de speler is die voor een verbinding moet zorgen tussen het defensieve blok en de aanvallende pionnen van The Foxes.

De cijfers wijzen uit dat Kanté niet alleen een uitstekende verbindende speler is, maar ook een goede balafpakker. De Fransman is koploper wat betreft de meeste intercepties in de Premier League, per 90 minuten pakt hij gemiddeld vier ballen af. Met vier tackles per wedstrijd zet hij na Lucas Leiva (Liverpool) de meeste tackles in. Hoewel dit niet een per se een teken van kwaliteit is, slagen wel 83% van zijn tackles en dat is een uitzonderlijk hoog percentage.

“It wouldn’t surprise me if one day he were to cross the ball and get into the box to head it. The boy is everywhere.” – Claudio Ranieri

Is Kanté beter dan de andere (mogelijke) defensieve middenvelders Schneiderlin, Diarra of Cabaye? Een niet-abstract antwoord op deze vraag is er denk ik niet, het zijn verschilde types van (verdedigende) middenvelders. In wedstrijden/wedstrijdelementen waar meer voor de controle wordt gekozen zijn Schneiderlin, Diarra en Cabaye misschien meer nodig, terwijl bij een wedstrijd met aanvallende intenties beter voor Kanté kan worden gekozen.

Op korte termijn lijkt de kans op een basisplaats op het EK vrij klein, ervan uitgaande dat Deschamps kiest voor de spelers waar hij de laatste jaren ook voor koos. Een serieuze optie voor de selectie is Kanté zeker, hij verkeert in een betere vorm dan zijn concurrenten en voegt iets nieuws en extra’s toe aan het sterke middenveld van Les Bleus.