Over eendagsvliegen en ontwaakte reuzen

Wie kijkt naar de standen in de EK-kwalificatie zou zich af kunnen vragen wat er in vredesnaam aan de hand is. IJsland, Wales, Slowakije, Polen, Roemenië en Oostenrijk zijn verrassende groepsleiders. Welke van deze teams zijn eendagsvliegen? En wie van hen zou zich in de toekomst kunnen vestigen aan de (sub)top van ons continent?

Het lijkt erop dat er een soort nivellering in Europa op gang is gekomen. Nederland staat met hangen en wurgen derde, nummer twee op de Wereldranglijst België staat drie punten achter op Wales, Spanje ligt even ver achter op Slowakije, Duitsland moet Polen voor zich dulden en Italië staat achter Kroatië. Maar dit kan natuurlijk ook een toevallige speling van het lot zijn, dus laten we eens bekijken welke van de nieuwe ‘toplanden’ blijvertjes zijn. En welke niet.

Als eerste Tsjechië. Vlak nadat wij schreven over de ondergang van het Tsjechische voetbal begonnen de Oost-Europeanen aan een prima kwalificatiereeks, waarin het nu drie punten voor staat op Nederland. Het lijkt er echter sterk op dat dit het laatste kunstje is van routiniers Tomás Rosicky (34), Petr Cech (33), Tomás Sivok (33) en Jaroslav Plasil (33). Een nieuwe topgeneratie staat nog niet klaar bij de Tsjechen, dus de succesperiode van rond de eeuwwisseling zal niet herhaald worden.

Slowakije, samen met Engeland het enige land dat al haar wedstrijden won, staat liefst drie punten voor op Spanje maar lijkt hetzelfde lot als de Tsjechische buren beschoren. De Europese toppers Marek Hamsik (27) en Martin Skrtel (30) zijn net als Tomas Hubocan (29) en Juraj Kucka (28) in de kracht van hun leven, maar jong talent dient zich niet aan.

Schotland, dat in Groep D Polen en Duitsland op de hielen zit, heeft hetzelfde probleem. Alleen het 19-jarige wonderkind Ryan Gauld lijkt een zekerheidje voor de toekomst. Roemenië en Noord-Ierland, strijdend om de hegemonie in Groep F, hebben ook ervaren ploegen. De Roemenen moeten hopen dat de 19-jarige Internazionale-spits George Puscas zijn Hongaarse naamgenoot gaat evenaren en de Noord-Ieren hebben een leuke vechtersploeg met alleen Manchester United-verdediger Patrick McNair (20) als veelbelovend talent.

En dan is er Oostenrijk. Het bergland staat vier punten voor op Zweden en heeft twee keer zo veel punten als nummer drie Rusland. David Alaba (22) kan nog makkelijk een decennium mee aan de Europese top, terwijl Red Bull Salzburgs Valentino Lazaro (19) ook een grote toekomst tegemoet lijkt te gaan. Verdediger Aleksandr Dragovich (24) wordt begeerd door Bayern München en Arsenal, ook Martin Hinteregger, Kevin Wimmer (beiden 22) en Marcel Sabitzer (21) kunnen nog jaren mee. Aangevuld met een leger degelijke waterdragers kan Oostenrijk weleens een vaak geziene EK- en wellicht zelfs WK-deelnemer worden.

Ook Denemarken, twee punten achter op Portugal in Groep I, heeft een gouden toekomst. Op het EK Onder-21 kunnen de Denen Pione Sisto (20), Viktor Fischer (21), Pierre-Emile Højbjerg (19), Andreas Christensen (19) en Yussuf Poulsen (21) opstellen, terwijl in het ‘echte’ team nog Christian Eriksen (23), Simon Kjaer (26) en Daniel Wass (26) spelen. Bovendien kunnen de Denen wellicht voortbouwen op het succes van de kersverse kampioen FC Midtjylland, dat gebruikmaakt van baanbrekend beleid gebaseerd op statistieken.

Polen lijkt ook een ontwaakte reus, dat in Robert Lewandowski (26), Wojciech Szczesny (25), Grzegorz Krychowiak (26), Maciej Rybus (25) en Jakub Blaszczykowski (29) meer dan uitstekende sterkhouders heeft. Bovendien wordt van Arkadiusz Milik (21), Dawid Kownacki (18), Piotr Zielinski (21), Pawel Dawidowicz  (20) en Karol Linetty (20) veel verwacht de komende jaren. Zij zijn allemaal creatieve aanvallende middenvelders, of spitsen, die van Polen een gevaarlijke aanvalsmachine moeten maken.

IJsland is ook een mysterieuze lijstaanvoerder, vóór Tsjechië, Nederland en Turkije. Ze wisten zich net niet te kwalificeren voor het WK, maar het EK is ook leuk om hun kracht te tonen. De uit Zweden weggejaagde Lars Lagerbäck heeft een hecht elftal gesmeed met Gylfi Sigurdsson (25) als absolute ster en Alfred Finnbogason (26), Johann Berg Gudmundsson (24) en Kolbeinn Sigthórsson (25) als zijn adjudanten. Nieuw toptalent is nog niet aanwezig, maar de huidige generatie vikings kan Europa de komende jaren weleens flink gaan plunderen.

En dan is er nog het Wales van Gareth Bale (25). In tegenstelling tot zijn legendarische voorganger Ryan Giggs lijkt de Real-ster wel op weg naar een groot toernooi. De Britten hebben met middenvelders Aaron Ramsey (24) en Joe Allen (25), verdedigers James Collins (31), Ashley Williams (30) en Ben Davies (22) goede Premier League-krachten tot hun beschikking, waardoor Wales tegenwoordig een team is dat niet alleen gokt op de geniale bevliegingen van één man. De ploeg lijkt, met België als belangrijkste concurrent, hard op weg naar Frankrijk en heeft nog volop toekomst.

Tot slot kan ook over de Kroaten niet gezwegen worden, hoewel die al langer tot de subtop van Europa behoren. Met Luka Modric (29), Ivan Rakitic (27) en Mario Mandzukic (29) heeft de ploeg regelrechte wereldsterren. De toekomst is misschien nog rooskleuriger, met de supertalenten Mateo Kovacic (21), Alen Halilovic (18), Andrej Kramaric (23), Ante Coric (18) en Tin Jedvaj (19). Ook Ante Rebic (21), Marko Pjaca (20), Nikola Vlasic (17), Sime Vrsaljko (23), Andrija Balic (17), Marcelo Brozovic (22) en Mario Pasalic (20) moeten de top gaan halen. Niets lijkt toekomstige Kroatische successen in de weg te staan.

Het is dus mogelijk dat het Europese voetbal van de toekomst er behoorlijk anders uitziet. België en Kroatië zijn de laatste jaren al uitgegroeid tot ploegen die serieus mee kunnen doen, terwijl ook echt kleine landen als Wales, Polen, IJsland en Oostenrijk aan de deur kloppen. Alleen daarom al gaat het EK van volgend jaar bijzonder interessant worden.

Foto bovenaan: static.guim.co.uk.