De Amerikaanse voetbalbeleving

Na een trip door Canada belandde groundhopper Thomas Rensen in de Verenigde Staten. Het sportgekke land raakt steeds meer in de ban van het voetbal, en dat is te merken. Al hebben ze toch een andere manier van voetbalbeleving dan wij.

Het is tijd voor het avondeten. En dus stap ik downtown Seattle een sportsbar in. Heerlijk. Grote burgers, grote pinten bier en vele televisies met sport. Het is play-offseizoen in Amerika, dus op bijna alle schermen staat basketbal of ijshockey op. In een hoek wordt baseball vertoond. Typisch Amerikaans dus. Maar achter me is een groep mannen toch echt aan het praten over soccer. En de eerste paar gasten die na mij in deze bar gaan zitten, dragen merchandise van de Seattle Sounders, het plaatselijke Major League Soccer-team. In eerste instantie lijkt het dus nog niet zo, maar het wordt steeds duidelijker. Soccer is aan het groeien!

Een paar dagen na Seattle bezoek ik zelf mijn eerste MLS-wedstrijd. De San José Earthquakes spelen thuis tegen Columbus Crew. Op slechts een uurtje treinen van San Francisco, dus uiteraard maak ik me op voor een bezoek aan het nieuwe Avaya-stadion. Een eigen stadion, op maat gemaakt voor voetbal. Niet meer wegkwijnen in het honkbalstadion dat veel te groot is, maar een eigen plek. Een mooi stadionnetje waar zo’n 18.000 mensen in kunnen. Vlakbij het internationale vliegveld van San José, waardoor er tijdens wedstrijden achter het doel landende en opstijgende vliegtuigen te zien zijn.

Het stadion is verder Amerikaans ingericht. De tribunes staan langs drie kanten van het veld, de ruimte achter een doel, niet toevallig bij de toegangspoorten, is onbebouwd gelaten. Nou ja, er staat geen tribune, maar tijdens de wedstrijd staan hier wel honderden mensen. Dit is namelijk officieel de langste openluchtbar van Amerika! Zon, een biertje en een wedstrijd, die combinatie kennen ze goed in dit land. Naast de bar ligt een groot grasveld waar vooral families zitten, op de van de club gekregen dekens. Eens in de zoveel thuiswedstrijden worden cadeautjes uitgedeeld, om mensen te lokken. Nu krijgen alle toeschouwers een clubdeken naar huis, ter waarde van 40 euro.

Het mensen lokken is redelijk gelukt voor deze wedstrijd tussen twee middenmoters, zonder grote internationale sterren op het veld. De bekendste speler is Chris Wondolowski van San José. Amerikaans international, maar in eigen land vooral bekend vanwege deze misser tegen België. De tribunes zijn redelijk gevuld en achter het doel waar wel een tribune staat is zelfs een sfeervak. De bovenste helft wordt gevuld met ‘Europese’ sfeermakers. Mannen met ontbloot bovenlichaam, één iemand met een microfoon en met z’n allen de achternaam van de speler uitschreeuwen bij de opstelling.

Onderaan deze tribune staan de ‘Spaanse’ sfeermakers. Dit zijn Spaanstaligen die hier in de buurt wonen en continu aan een stuk door Spaanse liederen zingen, ook aangejaagd door een man met een microfoon. Zo heel af en toe doet heel het stadion mee met het gezang, maar voornamelijk komt het uit deze hoek. Alleen als een speler van Colombus Crew een rode kaart krijgt, gaat heel het stadion uit z’n dak. Een rode kaart: dat vinden ze hier geweldig!

Zelfs tijdens doelpunten wordt er minder hard gejuicht. San José wint met 2-0. Een stand die vlak na rust al op het scorebord staat en gelukkig voor de meeste mensen gebeurt er de laatste twintig minuten niets bijzonders meer op het veld, want vanaf de 70e minuut verlaten de mensen massaal het stadion. Grote toestromen naar de toegangspoort. Ze denken dat het beslist is en hun avondje uit zit er wel op. De kinderen moeten naar bed! In de 90e minuut zit ik in een vrijwel leeg stadion. De sfeervakken zijn er nog en verder hier en daar een plukje mensen als de wedstrijd daadwerkelijk afgefloten wordt. Ik loop nog een rondje door het stadion. En wat me nu pas opvalt, alle skyboxen zitten hier aan de rand van het veld. Het onderste vak, bestaande uit een paar rijen, gevolgd door picknicktafels met een buffet er op, zijn voor de rijke fans van deze club. Want, net als in het basketbal en ijshockey: fieldseats zijn ook hier het duurst.

Soccer in Amerika: het groeit nog en dat met behoud van een geheel eigen karakter. Benieuwd wat de toestroom van sterren, vooral die bekend zijn uit de hier goed te volgen Premier League, gaat doen.

Foto bovenaan: Thomas Rensen