AS Roma: eerste uitdager van Juventus

Als een kanonskogel schoten ze het nieuwe seizoen in. 10 wedstrijden, 30 punten, 24 voor, 1 tegen. Duizelingwekkend. Inmiddels is het februari en zijn de kruitdampen enigszins opgetrokken. Er werd vier maal op rij gelijkgespeeld, er werd een wedstrijdje verloren (bij Juventus), maar van een downfall is zeker geen sprake. Roma is stabiel, Roma speelt goed voetbal en bovendien: er is sprake van rust en visie binnen de club. Een Scudetto zit er dit jaar nog niet in, want Juve. Maar de positieve toon voor de toekomst is nadrukkelijk gezet.

Het is alweer dertien jaar geleden dat Roma zich voor het laatst mocht kronen tot kampioen van Italië, met o.a. Cafú, Montella, Delvecchio en Batistuta in de gelederen. Clubicoon der clubiconen Francesco Totti was er toen ook al bij, Daniele De Rossi debuteerde het seizoen erna. Beiden hebben sindsdien pieken en dalen meegemaakt.

Met de overname van de club in april 2011 is de koers richting een nieuwe piek ingezet – hoewel een procesversnellende meesterzet pas werd gedaan in de zomer van 2013, toen Roma de Fransman Rudi Garcia aanstelde als nieuwe trainer. Garcia, afkomstig van LOSC Lille, bouwde de defensieve zekerheid in waar het Roma onder de voorgaande trainers – Luis Enrique en (vooral) Zdeněk Zeman – aan ontbeerde. Niet voor niets heeft Roma na 21 wedstrijden pas 11 doelpunten hoeven incasseren.

Andere noodzakelijke stappen werden gezet op de transfermarkt. Met name in de afgelopen twee transferperioden heeft Roma ongekend goede zaken gedaan. Er werd ongeveer 100 miljoen euro verdiend met uitgaande transfers, een bedrag dat vervolgens zeer consciëntieus is besteed; maar liefst zes van de in de zomer aangetrokken spelers (De Sanctis, Maicon, Benatia, Strootman, Gervinho en Ljajic) hebben een basisplaats. In de winter kwamen daar met Radja Nainggolan, Michel Bastos en Rafael Tolói nog eens drie potentiële basisspelers bij.

Het is dan ook een aardig elftalletje waarover Garcia kan beschikken. Vooral het middenveld van Roma, met De Rossi, Strootman en Pjanic (en/of Nainggolan) is top notch – wellicht het enige middenveld in de Serie A dat enigszins kan wedijveren met de Juventus-engine die wordt aangedreven door Pirlo, Vidal en Pogba.

Met name de ontwikkeling van ‘onze eigen’ Kevin (boem!) Strootman is bewonderenswaardig. Als de maarschalk op een Stratego-bord schrijdt hij over de Italiaanse velden, zelden op een foutje te betrappen. Daarnaast maakt de opvallend veel scorende centrale verdediger Mehdi Benatia een onverzettelijke indruk, en is het nauwelijks voor te stellen hoe belangrijk de inmiddels 37-jarige Totti nog is voor zijn elftal. Maar de meest opzienbarende speler van Roma is misschien wel Gervinho. Het is een eigenaardige speler; hij is in staat om vijf man te passeren alsof het palmbomen zijn, om vervolgens op kolderieke wijze achter zijn eigen enkel te blijven haken. Desondanks vaart hij bijzonder wel bij het vertrouwen dat hij krijgt van Garcia, die hij nog kent van zijn tijd bij LOSC. Zijn 5 goals en 7 assists in 17 competitiewedstrijden zeggen voldoende.

Het huidige elftal stáát dus. Maar de blik is tegenwoordig ook gericht op de toekomst. Roma investeerde vorig jaar in de getalenteerde Kroatische verdediger Tin Jedvaj, en afgelopen winter verzekerde het zich onder meer van de (toekomstige) diensten van de 20-jarige ‘nieuwe Riquelme’ Leandro Paredes en het 17-jarige Zweeds-Kosovaarse talent Valmir Berisha. Het geeft eens te meer aan dat men bij Roma weet waar men mee bezig is.

Het niveau van Juventus is op het moment nagenoeg niet te evenaren. Maar als Roma de huidige uitgebalanceerde en op talent ingestoken koers doorzet is het zonder meer de number one contender om op termijn de hegemonie van De Oude Dame te doorbreken. De ster van AS Roma is weer rijzende.