Het slechte imago van het Europa League-trabantje

el-trabant

Chelsea, FC Porto en Atletico Madrid hebben ten minste één ding gemeen: Ze wonnen allemaal minstens één keer de Europa League. De Spanjaarden wonnen het toernooi dat officieel sinds 2009 bestaat zelfs al twee keer. Toch is er een imagoprobleem. Of het nu de uitstraling is, het prijzengeld of de deelnemers, niemand wil echt graag geassocieerd worden met de EL. En om toe te geven: ik kijk ook niet echt uit naar Esjberg fB – IF Elfsborg. Maar er is licht aan het einde van deze Europa League-tunnel.

De Europa League is het grijze, krakkemikkige Trabantje dat het op moet nemen tegen de Lamborghini van de Champions League. Het koekblik heeft geen enkele kans tegen de peperdure en vooral bliksemsnelle superwagen. Mensen – vooral mannen, let’s face it – in heel Europa laten hun bezigheden vallen om te kunnen smullen van Arsenal versus Borussia Dortmund. Een groot deel van diezelfde mannen zal het aan hun derrière oxideren dat de donderdag erop AZ tegen Shakhtar Karagandy speelt. Het zou al knap zijn als ze weten dat de tegenstander van de Alkmaarders uit Kazachstan komt.

Het ‘tweede’ toernooi in Europa gaat voor het gevoel steeds meer op het Eurovisie Songfestival lijken. Hoe meer landen in Europa zelfstandig worden, hoe meer clubs in de Europa League. Vroeger, in die goeie ouwe tijd, betekende Europees voetbal dat je in de eerste paar rondes hooguit een keertje naar Joegoslavië of Zweden moest, maar daarna kwamen de respectabele ploegen uit Engeland, Spanje, Italië, Duitsland of een ander land aan deze kant van het IJzeren Gordijn.

Maar het IJzeren Gordijn is er niet meer, en Joegoslavië en de Sovjet-Unie bestaan niet meer. Zo kan het gebeuren dat een club als AZ zijn geplaatste status moet bekopen met een Europese tour die alle spelers in één klap airmiles-multimiljonair maakten. En dat er nog geen miljoen mensen naar de livewedstrijd kijken. Terwijl een Champions League-wedstrijd zeker het dubbele aantal kijkers trekt. En dus weer meer geld kan genereren. Zie hier het probleem met de Lamborghini die gepimpt wordt en de Trabant die net geld genoeg heeft om te tanken.

Maar mensen, er is hoop! De laatste twee edities van de UEFA Cup werden nog gewonnen door respectievelijk Zenit Sint-Petersburg en Shakhtar Donetsk. En, zoals ik al eerder zei, werden de eerste vier edities van de Europa League gewonnen door een Spaanse, een Portugese en een Engelse club. En zeker niet de minste. De tegenstanders, namelijk Fulham, SC Braga, Athletic Bilbao en Benfica, laten ook zien dat het autootje uit het voormalige Oostblok eigenlijk best leuk is. En over het voormalige Oostblok gesproken: Acht finalisten in vier jaar Europa League, telt u maar eens de Oost-Europese clubs.

el-2015

Dit plaatje lijkt misschien een tikje ongeloofwaardig. Mooie Engelse clubs als Tottenham Hotspur en Everton, traditionele grootheden Inter Milaan en Feyenoord en andere roemrijke clubs als Anderlecht en Schalke 04. En dan zijn er nog de gevaarlijke ‘Europa Cup-fighters’ als Galatasaray, Sevilla en Olympique Marseille. En dat allemaal in de Europa League? Dit is reëler dan je denkt. De Europese competities zijn ongeveer op de helft en deze clubs stevenen op dit moment af op een plekje in de voorronde van de Europa League.

Behalve deze clubs komen er gedurende het seizoen nog clubs uit de voorrondes en de groepsfase van de Champions League bij. Denk aan Chelsea, Napoli, voormalig verliezend EL-finalist Athletic Bilbao en verliezend CL-finalist Borussia Dortmund. Het Trabantje dat het tweede toernooi van Europa al jaren is, lijkt volgend jaar geüpgraded te kunnen worden tot minstens een stoere, knalrode Fiat 500. Alsof de UEFA het aloude A2 Racer weer eens speelt.

Natuurlijk zijn er allemaal clichés tegenaan te gooien. Over de vorm van de bal, wat er allemaal nog kan gebeuren en over het moment van het uitdelen van de prijzen. Toch zijn miraculeuze stijgingen in de ranglijst, zoals het NEC van Mario Been, meer uitzondering dan regel. Dat feit gecombineerd met de wens als vader van de gedachte zorgt ervoor dat ik nu al uitkijk naar de Europa League van het seizoen 2014-2015.

BioBV-Ruben